Cómo es realmente ser asistente de artista

Un antiguo ayudante de Ryan Gander nos cuenta los entresijos de trabajar para un gran artista británico y cómo conseguir uno de estos codiciados trabajos.

Ryan_Gander__Indicador_de_rendimiento_clave_i_ii_iii__Abstracción_habitual_escalada

Coser pompones en un body de lycra mientras hablas por teléfono con una fundición en China puede que no suene a tu trabajo habitual de 9 a 5. Puede que ni siquiera suene a trabajo autónomo. Pero es una situación ante la que la mayoría de los asistentes de artistas no enarcarían las cejas. Realizar tareas poco convencionales se ha convertido casi en la norma para los cientos de estudiantes de posgrado y jóvenes artistas que trabajan para otros artistas.

Aunque se sabe poco sobre el papel del asistente de artista y las vacantes no suelen anunciarse públicamente, es un puesto muy solicitado. Ayudar a un artista puede suponer una formación inestimable para cualquiera que desee conocer el funcionamiento de un estudio a gran escala. Trabajar como asistente artístico también puede impulsar la carrera de un artista emergente, darle acceso a contactos de alto nivel y materiales de gran calidad, y ayudarle a sentar las bases de su propia práctica artística.

Pero trabajar como asistente artístico también puede ser un trabajo ingrato y monótono. Puede implicar colorear estampados de los genitales de Gilbert & George durante ocho horas al día, como hacían Jake y Dino Chapman; pintar miles de puntos de colores para Damien Hirst como Rachel Howardo trabajar en la misma pieza durante cinco meses, sólo para tener que papelera de Jeff Koons y le dijeron que empezara de nuevo, como le ocurrió al pintor John Powers. Es un trabajo duro para cualquiera.

De un asistente artístico no sólo se espera que posea un amplio conjunto de habilidades, que trabaje en horarios poco habituales, que sea extremadamente discreto, eficiente, experto en resolver problemas, que gestione la sitio web de portafolio y hacen malabarismos con múltiples proyectos a la vez, no reciben reconocimiento por las piezas que hacen, ganan salarios bajos y no suelen tener derecho a días de baja por enfermedad ni a vacaciones.

Decidimos mirar detrás del humo y los espejos del mundo del arte y averiguar cómo es en realidad ser asistente de artista. Amy HoumøllerAsistente de Ryan Gander durante algo más de un año, nos cuenta su experiencia trabajando para uno de los nombres más frescos del arte británico contemporáneo, y sus consejos para alguien que quiera empezar como asistente (pista: el networking ayuda).

Revista Format: ¡Hola Amy! Trabajaste para Ryan Gander durante un año. ¿Cómo conseguiste ese puesto?

Amy Houmøller: Fue esencialmente a través de gente que conozco. Antes había trabajado en la Lisson Gallery y allí le conocí un poco. Estaba trabajando en Frieze y un amigo me dijo que buscaba un asistente, así que le envié un correo electrónico para preguntarle... ¡y el resto es historia!

¿Qué te llevó a trabajar para Ryan? ¿Te atrajo puramente su estética o empezaste a trabajar para él por otras razones?

No busqué deliberadamente a un artista y decidí que quería trabajar para él, pero había un elemento de querer trabajar para alguien respetado, y cuya práctica era muy variada, lo que significaría un entorno de trabajo más interesante. También sabía que era un buen tipo, ¡y estoy segura de que no todos los artistas lo son! Además, había explorado bastante el mundo del arte y aún no había trabajado en un estudio artístico propiamente dicho, así que quería añadir esa cuerda a mi arco.

¿Cuál es su formación? ¿Fuiste a la escuela de arte?

Dejé la escuela de arte y me pasé a la historia del arte, después hice un máster en Comisariado y Teoría del Arte Contemporáneo. Pero siempre he seguido haciendo obras, así que tengo algunas habilidades prácticas que sabía que podía aplicar a este puesto. Antes trabajé como ayudante de fotógrafo, directora de una pequeña galería, asistente de artistas en Lisson y luego en Frieze.

Creo que para la mayoría de la gente ajena al mundo del arte, el papel de asistente de artista es muy misterioso, y quizá sólo se dio a conocer al gran público gracias a las enormes fábricas de arte de Damien Hirst y Jeff Koons. ¿Cuál es el concepto erróneo que suele tener la gente sobre esta función?

Mucha gente me pregunta qué demonios hago todo el día en este puesto. Creo que se imaginan un estudio lleno de gente amolando ángulos y soldando, mientras el artista está sentado en un trono fumándose un puro. En realidad, era muy parecido a cualquier otro trabajo, en el sentido de que todo el mundo pasaba mucho tiempo coordinándose, trabajando con plazos y preparando las cosas para las fechas de entrega, incluido Ryan. Y aunque algunas obras se hicieron in situ, muchísimas se hacen en fundiciones, etcétera, lo que requiere bastante administración.

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Una silla Breuer derribada tras una ventisca de nieve (2017) de Ryan Gander.

Imagen de la 21ª Bienal de Sídney.

Claro, también habría tareas mundanas que hacer. ¿Cómo sería tu día a día en el trabajo?

Como todo buen trabajo en el mundo del arte, empezaba a las 10 y no antes. Mi trabajo consistía en coordinar su agenda, las próximas exposiciones y los plazos de producción, asegurarme de que el equipo de unos ocho miembros (repartidos en dos sedes diferentes: Londres y Suffolk) supiera dónde tenía que estar y dirigir la producción de las obras públicas y los encargos a gran escala. Otros miembros del equipo trabajaban en otros proyectos específicos y tenían sus propias especialidades, pero es un equipo pequeño, así que había mucho cruce de tareas.

Todos los días había algo de lo mismo: controlar su correo electrónico y su agenda, reservar viajes, pero luego las cosas podían variar mucho según los proyectos en los que estuvieras trabajando. Yo podía estar hablando por teléfono con una fundición china sobre acero marino mientras cosía pompones en un body de lycra.

Suena bastante difícil. ¿Hubo algún otro día que no fuera tan normal? Y más concretamente, ¿qué es lo más raro que has tenido que hacer en el trabajo?

Había muchas cosas divertidas e inusuales en el trabajo. A veces tenía que investigar cosas raras con instrucciones muy vagas, como "Encuéntrame todos los objetos inventados en el norte de Inglaterra que emitan luz" o "Necesito un leopardo de cerámica a tamaño natural hoy mismo".

¿Ha habido algún momento en el que haya pensado "no puedo creer que me paguen por hacer esto"?

En mi primer mes de trabajo me fui con él a Japón durante tres semanas para rodar un documental de la BBC. Fue increíble, y no podía creerme que estuviera viendo cosas raras y especiales por todo Japón; no sólo gratis, sino que me pagaran por ello. Aunque gran parte de mi viaje con Ryan se basó en sus necesidades como usuario de silla de ruedas, así que no estoy seguro de que otros artistas asistentes tengan tanta suerte.

¿Podemos hablar un poco de algunos de los retos durante el trabajo? ¿Hubo momentos en los que pensó "no puedo creer que no me paguen más por hacer esto"?

Tuve suerte: Ryan dirige un equipo increíble, que me apoyó y me divirtió. Y contratan específicamente a personas que encajan. Dicho esto, como en cualquier trabajo, había cosas molestas: a veces, después de hacer cosas muy divertidas y creativas, gestionar una agenda parecía muy tedioso, y conseguir que una persona creativa cuyo cerebro va a 160 km/h se concentre, te escuche y te dé las respuestas que necesitas puede ser todo un reto.

¿Trabajar con Ryan te reportaba algún beneficio? ¿Tuviste la oportunidad de hacer tus propios trabajos o de acceder al estudio cuando quisiste, con herramientas y materiales?

Podía utilizar su estudio después del trabajo, sí, lo que era estupendo, porque entonces no tenía el mío propio. También era generoso con los contactos y creaba diversión para el equipo. Nos preparábamos la comida todos los días, y era una gozada.


Houmøller (centro) en Japón con Ryan Gander (tercero por la izquierda).

¿Podemos hablar con franqueza: mereció la pena el sueldo? ¿O fue de algún modo una especie de labor de amor?

Me ofrecieron el trabajo antes de que me dijeran el sueldo, y después conseguí subirlo un poco. El sueldo estaba bien... no era increíble, pero era un trabajo estupendo, así que hay que sopesarlo. En el momento en que acepté el trabajo con Ryan, también me ofrecieron otro puesto en la gestión de un estudio artístico que costaba 15.000 libras más al año. Pero algunas personas que habían trabajado antes con ese artista me dijeron que no merecía la pena y que nadie podía permanecer mucho tiempo en ese trabajo, porque era horrible. Elegí ser más pobre pero más feliz. Depende de lo que quieras y de lo que estés dispuesto a aceptar en el trabajo, en cuanto a comportamiento. Dicho esto, es arte, y la gente suele pagar lo mínimo que puede.

Trabajar con cualquier persona en un proyecto creativo puede ser muy intenso e íntimo. Personalmente, ¿cómo ha sido para usted ocupar este puesto?

Como ya he dicho, tuve la suerte de llevarme muy bien con Ryan y el equipo. Sin embargo, viajar mucho con alguien puede ser muy intenso, y sin duda es tu trabajo ser la persona alegre, organizada y comprensiva cuando estás trabajando en un museo extraño de una ciudad alemana de provincias o algo así. Era importante ser sincero y admitir las meteduras de pata cuando ocurrían.

Si me permite preguntarle por los motivos de su marcha, ¿se limitó siempre a un tiempo determinado, se agotó o le ofrecieron otra cosa?

Era un contrato de maternidad. Al final, la anterior asistente no volvió, pero el puesto se trasladó al estudio en el campo, donde Ryan pasa cada vez más tiempo, ¡y yo aún no estoy preparada para retirarme al campo! Si no, me habría quedado.

Si pudiera dar un consejo a su yo más joven antes de empezar a trabajar, ¿qué le diría?

En realidad, esta pregunta tiene más que ver con los empleos que tuve antes de trabajar para Ryan: trabajar para él me enseñó que el respeto en todos los niveles de una empresa, tanto ascendentes como descendentes, debe ser un hecho, y que fomentar un entorno colaborativo y no competitivo ayuda a sacar el máximo partido de las personas.

¿Qué consejo daría a otros licenciados o jóvenes artistas que quieran convertirse en ayudantes de artista? ¿Dónde deberían buscar si buscan este tipo de trabajo?

Conocer a gente. Desgraciadamente, eso sí que ayuda, no sólo a ligar, pero tengo una buena red de amigos que he ido forjando a través de varios trabajos y todos nos ayudamos mutuamente con trabajos y contactos. Muchos artistas también contratan a becarios (y los buenos pagan), y conozco a la mujer cuya maternidad cubrí, que empezó como becaria suya. También conocí a Ryan trabajando a tiempo parcial en la recepción del Lisson. trabajo aburrido puede ayudar un poco. Y no esperes que sea glamuroso, por desgracia, al menos durante bastante tiempo.

Imagen de portada: Ryan Gander Indicador clave de rendimiento i-iii, imagen vía Lisson Gallery.

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